Происхождение и древняя история чая

Чай — один из самых древних напитков, известных человечеству. Сегодня чай стал неотъемлемой частью многих культур, однако достоверно известно, что история чая берёт своё начало в Древнем Китае.

Появление чая окутано множеством легенд. По одному из преданий, открытие этого напитка принадлежит прославленному императору Шэнь Нуну — Божественному Земледельцу (ок. 2737-2697 гг. до н. э.), который в китайской традиции также считается богом-покровителем медицины. Однажды, прогуливаясь по своим бескрайним владениям, Шэнь Нун долго плутал среди неприступных горных вершин. Истомившись от жажды, он присел отдохнуть возле небольшого деревца, листья которого источали чудесный аромат. Внезапно подул сильный ветер, и с ветви деревца сорвался молодой листочек, который плавно опустился прямо в чашу с чистой родниковой водой. Попробовав получившийся настой, император был восхищён его нежно-зелёным цветом, удивительным вкусом и необычайно приятным ароматом. Сделав всего несколько глотков, он тут же ощутил прилив сил.

В древних летописях также говорится, что император Шэнь Нун, обладавший телом из прозрачного нефрита, неоднократно проверял на себе действие различных лекарственных трав. И вот однажды он обнаружил, что настой чайных листьев можно использовать как противоядие: «Шэнь Нун пробовал сто трав, в день встречал семьдесят две ядовитых, принял чай и освободился от действия яда». Китайские историки полагают, что Шэнь Нун является собирательным образом первобытных людей эпохи неолита. А это значит, что история чая насчитывает уже около 5-6 тысячелетий.

Однако китайцы не только пили чай с незапамятных времен, но и культивировали его. Согласно историческим источникам, уже более 3 тысяч лет назад жители княжеств Ба и Шу (современная провинция Сычуань) выращивали чай и подносили его в дань верховным правителям.

Именно в Китае были найдены первые достоверные письменные свидетельства о чае. Упоминания о чайном дереве как об особом виде растений встречаются в древнейшем словаре китайских иероглифов «Эръя», основная часть которого была составлена в III веке до н. э. И именно от китайского иероглифа «ча» произошло слово «чай» в большинстве языков мира.

В Китае чайная культура достигла своего расцвета: здесь зародилась традиция пить чай в изысканных чайных павильонах и здесь же появился первый всеобъемлющий трактат о чае — «Чайный канон» (Лу Юй, VIII в. н. э.). В Поднебесной стали проводиться публичные «чайные состязания» и возникло самобытное искусство чайной церемонии. Именно Китай оказался той страной, откуда чай начал своё триумфальное шествие по миру.

Восток, безусловно, познакомился с чаем намного раньше, чем Запад. На Дальний Восток этот напиток пришел вместе с китайской культурой и буддизмом. Первые упоминания о чае в японских исторических источниках относятся к 593 году н. э., однако само растение было завезено в Японию лишь в начале IX века. В те времена японские монахи отправлялись на учение в прославленные монастыри, а на родину возвращались с буддистскими текстами и семенами китайского чая. Первые растения были посажены в префектуре Сига, откуда потом распространились в центральные и южные области Японии. Буддистские монахи принесли чайную культуру и на Корейский полуостров. В первой половине IX века н. э. один из корейских посланников привез из Китая семена чайного дерева, и с тех пор чай стал неотъемлемой частью жизни корейского народа.